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Qu'est-ce qu'un chef-d'oeuvre en littérature ? Charles Dantzig livre une réflexion très personnelle sur ces génies qui survivent aux modes. Où l'érudit voisine avec le pédant.

Trônant dans l'azur tel le sphinx de Baudelaire, le chef-d'oeuvre fascine, irrite, intimide. Pourquoi ce silence angoissant autour de quelques noms propres : Madame Bovary, Iphigénie, Macbeth ? Si vous espérez une réponse simple, passez votre chemin. Romancier et éditeur, Charles Dantzig s'approche du sphinx, non pour résoudre son énigme, mais pour flatter sa solitude. Le chef-d'oeuvre est sans pourquoi, il a le goût du chef-d'oeuvre, comme la crème à la crème d'Astérix et les Normands. Rejetant toute explication esthétique ou historique, Dantzig maintient le chef-d'oeuvre haut sur son socle, loin du goût populaire et des foules sentimentales : "apparence d'éternité", "réalisation de l'idéal sur terre" ; inventant pour l'occasion une poésie napoléonienne : "Un soleil se lève derrière les armées d'hommes ternes." C'était beau, Austerlitz. Mais une fois les critères rejetés, que reste-t-il, sinon le bon goût des gens de qualité ?

Laissons le champ de bataille - même si Napoléon y a fait des jolies choses ("des chefs-d'oeuvre de bataille") - et passons au salon : le chef-d'oeuvre est "une entente entre êtres sensibles ayant beaucoup lu et aimant reconnaître les supériorités". Pas de risque d'oublier la leçon, tant Dantzig nous fait sentir notre ignorance à chaque ligne : message sur son répondeur, c'est Patrick McGuinness, ami fameux s'il en est (zut, qui c'est déjà ?, se demande l'imbécile), suivi par le mystérieux romancier contemporain "B.", proche ami lui aussi, dissimulé sous tellement d'indices que l'on en rougit de ne pas l'identifier, rattrapé bientôt par Béatrice Portinari et Anne Hathaway, dont on ne sait, faute de notes de bas de page, s'il s'agit d'héroïnes de roman ou d'amies de D. (1) - sans doute les deux ; ce petit monde a l'air de si bien se connaître.

Soljenitsyne en vieux con et Saint-Simon en nain ricaneur

Etrange livre, étrange époque : pas d'analyse, juste des "propos" sur le chef-d'oeuvre qui se révèlent propos sur la littérature en général. Certains sont brillants : portrait de Soljenitsyne en vieux con et de Saint-Simon en nain ricaneur. Au passage, Dantzig corrige les copies : Joyce? Trop long. Baudelaire? Etroit. Flaubert? Affecté. Les éloges sont moins réussis, malgré le souffle puissant de Cyrano : c'est "une flèche", c'est "un bond", que dis-je un bond? C'est un "fosbury". Le terme technique exact est d'ailleurs "fosbury flop". Accessoirement, le chef-d'oeuvre est aussi un phare, un chalutier, une lyre, une arme pour renverser les mollahs, une lampe pour descendre à la cave - fou ce qu'on fait de choses avec un chef-d'oeuvre. Mais ce n'est rien à côté des anacoluthes, oxymores et autres hiatus, qui charment le propos et donnent envie de monter sur les planches en toge ou en plastron : "Qui a lu est vaste." Juste ciel, il faut du courage pour écrire cela en 2013, à l'époque de Houellebecq ! En attendant les Molières, l'oreille collée à la porte du salon, on entend le feu qui crépite, le bruissement du papier bible sous les doigts ; même Guerre et paix fait frou-frou. C'est le livre des plaisirs raffinés. On en ressort avec l'envie furieuse de lire San Antonio, un Picon bière à la main. Mais pourquoi astiquer ainsi le chef-d'oeuvre, sinon pour s'y mirer ? "Le chef-d'oeuvre nous transforme en chef-d'oeuvre", écrit Dantzig. Miroir, mon beau miroir.

(1) La première est la Béatrice de Dante, la seconde, la femme de Shakespeare.

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